Los nuevos helicópteros del programa HTTN

El primer helicóptero Sikorsky SH-60F Foxtrot adaptado al cometido de transporte táctico naval ya está en España.

Texto y fotografías: Xoán Porto y Javier Sánchez

El Oceanhawk modificado de la Armada llegó en el hangar de la fragata Cristóbal Colón el 10 de agosto a la base naval de Ferrol, a donde regresaba la F105 para finalizar un crucero de circunnavegación de más de 8 meses que llevó al buque más moderno de la clase F100 a Australia con el propósito principal de colaborar en el adiestramiento de la dotación del HMAS Hobart, destructor antiaéreo gemelo de la fragata española recientemente entrado en servicio.

Aprovechando el tornaviaje, la Colón hizo escala en la estación naval de Mayport, Florida (EE.UU.) donde embarcó el SH-60F directamente en vuelo desde la contigua base aeronaval de Jacksonville.

El helicóptero, con matrícula HT.23-13 10013 según la actual nomenclatura de las aeronaves militares españolas, luce el indicativo o matrícula 01-1014 de la Armada, estando encuadrado en la 10ª Escuadrilla. Poco después de su arribada, el aparato despegó desde la cubierta de vuelo de la fragata, ya atracada en el arsenal ferrolano, pasadas las dos de la tarde del mismo día 10, para realizar el salto hasta la base aeronaval de Rota  acompañado en vuelo por el SH-60B 01-1002 de la misma escuadrilla.

La nueva adquisición de la Flotilla de Aeronaves participó –en exposición estática– en los eventos programados para conmemorar el Centenario de la Aviación Naval el 16 de septiembre de 2017.

Qué es el programa HTTN

Los Sikorsky Sh-60F del programa HTTN (Helicóptero de Transporte Táctico Naval) son aparatos de segunda manos adquiridos por la Armada española para mantener, en principio de forma eventual, la capacidad de transporte táctico de la Flotilla de Aeronaves.

La Armada aspira inicialmente a la obtención de media docena de estos aparatos, procedentes de excedentes de la US Navy, para cubrir el lapso que se prevé entre la retirada de los Sikorsky SH-3D y la futurible entrada en servicio de la versión navalizada de la variante española de transporte táctico del helicóptero europeo NH-90 MTTH (Maritime Tactical  Transport  Helicopter).

Proceso de adquisición

Las gestiones para la compra de estas aeronaves antisubmarinas, refabricadas y convenientemente adaptadas a sus nuevos cometidos de transporte táctico, se realiza directamente de gobierno a gobierno a través del programa FMS (Foreign Military Sales) de la DCSA norteamericana.

La adquisición de hasta 6 SH-60F se está efectuando por parejas, según las disponibilidades presupuestarias; de esta forma la Armada ha gestionado la adquisición de los dos primeros aparatos que se entregan durante 2017. La Armada española había expresado su interés por la compra oficialmente en 2010. El Consejo de Ministros autorizó la celebración del contrato de las primeras unidades en noviembre de 2012, por importe de algo más de 24,5 millones de euros. En diciembre de 2016 el Consejo de Ministros aprobó un gasto de 40 millones de euros para la compra de estos aparatos. Aunque la programación inicial preveía la entrega de la primera pareja a lo largo de 2015, los plazos se han dilatado como acabamos de indicar, reprogramándose el plazo de entrega para este año 2017.

La compra de la segunda pareja de aeronaves, de cuya gestión ya se hace cargo la Dirección General de Armamento y Material (DGAM) tras la recentralización de los programas de adquisición en este órgano del Ministerio de Defensa, se deberían recibir a lo largo de 2019; y los aparatos 5º y 6º, ya aprobados en documento de requisitos de Estado Mayor (REM) y solo pendientes de aprobación por parte de la JEMAD y de la correspondiente asignación presupuestaria, lo harían en 2021.

Según la información de uso público conocida en abril de 2017, el coste de la segunda y tercera pareja alcanza los 68 millones de dólares, tal y como se consigna en la carta de oferta y aceptación (COA) firmada con el gobierno de EE.UU.

Recepción de las primeras unidades

Las primeras aeronaves serán encuadradas en la 10ª escuadrilla de aeronaves, equipada con 12 aparatos SH-60B antisubmarinos, como paso previo para la creación de un núcleo homogeneo de unidades con personal formado en su operación y mantenimiento que permita el desdoble de la escuadrilla para pasar a ocupar el espacio que dejarán paulatinamente los SH-3D de la 5ª Escuadrilla.

Los nuevos helicópteros de transporte que se reciben proceden de los escuadrones  de helicópteros antisubmarinos de la US Navy. Concretamente las dos primeras aeronaves prestaron servicio en el grupo de combate del portaviones USS Theodore Roosevelt. Han tenido por tanto un intenso historial operativo, sin embargo, se estima que sus células aún tienen por delante algo más de media vida.

Los aparatos adquiridos por la Armada fueron retirados del servicio en 2009 y almacenados en la base aérea de Davis-Monthan en Arizona hasta julio de 2013, en que fueron trasladados por carretera hasta las instalaciones del Fleet Readiness Center Southeast (FRCSE) en Jacksonville, donde fueron sometidos a trabajos de recorrida, comprobación y puesta a punto para devolver los helicópteros a la plena operatividad, lo que incluyó la sustitución de las turbinas General Electric T700-401C por otras completamente nuevas.

Posteriormente los aparatos fueron trasladados a las instalaciones del contratista del programa, Science And Engineering Services, en Huntsville, Alabama, donde se procedió a modificar los helicópteros desde su configuración original en la US Navy a la de su nuevo cometido como helicópteros de transporte táctico, lo que incluyó la remoción de equipos antisubmarinos y la instalación de asientos en la cabina de transporte y un sistema de autoprotección que incluye asientos anticrash y protección balística.

Entre otras mejoras, la Armada ha renovado el sistema de comunicaciones, dotándolos de nuevos equipos UHF/VHF/SATCOM, sistema de navegación y estabilización GPS inercial, y sistema de iluminación compatible NVIS. También se ha instalado un sistema de protección antimisil compuesto por alertadores y lanzadores de chaff.

Solución interina

Los Sikorsky SH-60F son definidos por la Armada como una solución interina. La carencia de un segundo portón lateral y su limitada capacidad de transporte no los hace una alternativa equiparable a los SH-3D de la 5ª Escuadrilla, que acumulan ya más de 50 años de servicio[3] ; por otra parte el sustituto natural de los Seaking, el helicóptero NH-90 MTTH cuya disponibilidad operativa se estima a partir de 2025, es hoy por hoy una incógnita tanto en características como en costes y número de unidades a las que razonablemente podría aspirar la Armada en un entorno presupuestario marcado por los recortes y la incertidumbre tras la reconducción de los programa especiales de armamento en 2013 que ha reducido el pedido inicial programado por las fuerzas armadas españolas a 22 unidades, de ellas 6 para el Ejército del Aire.

La comunalidad de sistemas con los 12 aparatos SH-60B de la 10ª Escuadrilla, y sobre todo, el hecho de que sea un helicóptero naval con todo lo que ello implica: con sistemas aptos para operar en el agresivo ambiente marino, palas y pylon plegables, etc. hacen de los SH-60F Mod una solución posibilista que simplifica la gestión operativa y la logística de las plataformas de ala rotatoria de la Armada. Pendiente aún de asegurar la consecución del primer lote, la Armada debería contar con al menos el mismo número de helicópteros, en torno a 10-12 unidades, para mantener aunque sea de forma numérica la capacidad de transporte táctico si se prolonga en el tiempo la postergada transición hacia el NH-90 naval, que se decidirá antes de 2020.

Notas

  1. Oceanhawk para la Armada española. http://www.revistanaval.com/noticia/sh60-foxtrot/  
  2. Foreign Military Sales en la sede web de la DCSA. https://www.dsca.mil/programs/foreign-military-sales-fms  
  3. Los helicópteros de la FLOAN. http://www.revistanaval.com/noticia/los-helicopteros-de-la-floan/  
  4. La reprogramación de los Programas Especiales de Armamento en cifras. http://www.revistanaval.com/noticia/reprogramacion-programas-especiales-armamento-sedef-arguelles-en-cifras/  
Revista  Los nuevos helicópteros del programa HTTN